El placebo, mejor si es caro

En un estudio preliminar publicado en la revista de la Asociación Médica (Norte) americana (JAMA), se compararon las respuestas al dolor en 82 voluntarios pagos sanos, luego de tomar una pastilla supuestamente analgésica, pero que en realidad contenía una sustancia inactiva (placebo). A una mitad se le dijo que era más caro, y a la otra, más barato. El efecto analgésico fué significativamente mayor entre los que creían que habían tomado el calmante caro (ver gráfico).

Figure 1

Los puntos negros corresponden al caro y los blancos al barato. Cuanto mas alto en el gráfico mayor efecto analgésico.

El 85.4% de los que creían que tomaban el analgésico caro percibieron mejoría, contra el 61.0% de los que tomaron la pastilla “barata”, y además la mejoría que percibieron fué mayor en los del grupo caro.

Este estudio corrobora muchos otros sobre la influencia de las expectativas en el efecto de los medicamentos, y sobre como estas expectativas pueden estar ligadas al precio del mismo. Al parecer, en el caso de los analgésicos, esto estaría ligado a la producción endógena de opioides.

En una entrada del 2 de mayo del 2008 plateamos sobre el uso de placebos:

“El uso del efecto placebo (diferente del uso de placebos en investigación clínica), es uno de los puntos más debatidos éticamente, pues se parte de que quien lo usa “no está usando nada”, y en realidad lo que se quiere decir es que no está utilizando ningún medicamento activo. La investigación sobre el tema parecería indicarnos que, en realidad, quien lo usa está utilizando algo que no sabemos exactamente como funciona, ni que “es”. Este trabajo de Kaptchuk y col en el British Medical Journal, arroja luz sobre el tema y vale la pena leerlo. Una de las conclusiones es que “These results indicate that such factors as warmth, empathy, duration of interaction, and the communication of positive expectation might indeed significantly affect clinical outcome.” Si esto es así, no brindárselo a los pacientes ¿es una conducta ética?”

Components of placebo effect: randomised controlled trial in patients with irritable bowel syndrome — Kaptchuk et al. 336 (7651): 999 — BMJ

El estudio está en http://jama.ama-assn.org/cgi/content/full/299/9/1016 , se llama “Commercial Features of Placebo and Therapeutic Efficacy”, y es de Waber, Shiv, Carmon y Ariely, que son ¡del MIT (Massachussets Institute of Technology)!

El efecto placebo se está reconceptualizando, en el sentido de que ya no se lo considera una respuesta terapéutica frente a una “nada” farmacológica, como puede ser el almidón. La palabra tiene efecto terapéutico propio, cuando es dicha por alguien en quien se deposita confianza (machi, médico, familiar, curandero/a), como también lo tiene el contacto piel a piel. ¿No deberíamos revisar las concepciones de la medicina “occidental” y “oficial”, que descartan de plano las eficacia de los tratamientos llamados (con cierto desprecio) alternativos? La gente que trabaja seriamente en el tema cree que sí, y muestra fundamentos neurobiológicos para hacerlo. “How the Doctor’s Words Affect the Patient Brain”, Fabrizio Benedetti, Evaluation & the Health Professions, Vol. 25, No. 4, 369-386 (2002); “Reconceptualising placebo”, Lorimer Moseley, BMJ  2008;336:1086.

Si una relación afectuosa, con tiempo para la escucha y empatía es terapéutica ¿no será tiempo de revisar nuestras concepciones éticas al respecto? La tan mentada “veracidad” como virtud cardinal (e imposible) en la relación paciente-médico ¿no debería ser sometida a una nueva discusión, así como el tan denostado “paternalismo”?

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